Vilket lag vinner Stanley Cup 2018?

Frågan på allas läppar under vårsäsongen av NHL är: Vilket lag kommer vinna Stanley Cup? Många ser trots allt grundserien som en lång transportsträcka som mest går ut på att säkra slutspelsplatsen. Endast när slutspelet drar igång med bäst av sju matcher skiljs agnarna från vetet. Efter att NHL expanderades med Las Vegas Golden Knights ingår 31 lag, 24 från USA och 7 från Kanada. 16 lag kvalificerar sig för slutspelet. Där råder egentligen inga konstigheter. Det är vinna eller försvinna som gäller.

Eftersom NHL är indelat i Eastern Conference och Western Conference tar man först fram en vinnare i varje konferens med kvartsfinal, semifinal och final. De två konferensvinnarna gör sedan upp om Stanley Cup-bucklan, även känd som Lord Stanleys pokal. Alla möten är bäst av sju matcher. Bäst är förstås att vinna ett möte 4-0 för att spara på krafterna, men det är inte ovanligt att matchserier går till en sjunde och direkt avgörande match. Svenske målvakten Henrik Lundqvist har ibland kallats Mr Game 7 för sin fina statistik. Det är i sådana matcher NHL-lagens storstjärnor måste kliva fram.

Det är inte lätt att sia om en vinnare av Stanley Cup redan nu och oddsen är därför fortfarande höga på ett flertal lag. Känslan är att åtminstone ett tiotal av NHL-lagen har riktigt goda chanser att vinna. Enligt oddsen tror experterna främst på Tampa Bay Lightning, Boston Bruins, Nashville Predators och Pittsburgh Penguins. Låt oss titta närmare på dessa lag.

Tampa Bay Lightning har blivit pånyttfödda under säsongen 2017/2018 och spelar med stort självförtroende. En nyckelspelare är svenska backen Victor Hedman. Förutom sin storlek och fysiska spel är han en otrolig skridskoåkare med ett bra skott. Redan förra säsongen tyckte många att han skulle blivit utsedd till ligans bästa back. Steven Stamkos har haft en del skadeproblem, men är tillbaka i gammalt gott slag. Laget gör massvis av mål och verkar ha få svagheter denna säsong.

Boston Bruins har gått långt flera gånger under 2000-talet och har återigen ett riktigt starkt lagbygge. Spelare som Patrice Bergeron är minst lika bra defensivt som offensivt. Laget är ofta en ren mardröm att möta i en serie på bäst av sju matcher. De nöter ned sina motståndare med intensiv hockey och har också en av NHLs bästa målvakter i finska Tuukka Rask. Får de allt att stämma har de chansen att gå hela vägen.

Nashville Predators är ett NHL-lag med mycket svenskintresse. Två av deras toppspelare är Filip Forsberg och Viktor Arvidsson. Dessutom spelar Calle Järnkrok och Mattias Ekholm i laget. I mål står finske stjärnmålvakten Pekka Rinne. Med andra ord har de spelarmaterialet för att hämta hem Lord Stanleys pokal. Frågan är om de har nerverna och erfarenheten. Lag som aldrig vunnit Stanley Cup brukar känna enorm press när det börjar dra ihop sig på slutet.

Pittsburgh Penguins vann Stanley Cup både 2016 och 2017. Alla diskussioner kring slutsegrare bör absolut innehålla dessa svårslagna pingviner. I laget ingår två av NHLs bästa spelare under de senaste 10 åren, Sidney Crosby och Evgeni Malkin. De kan vinna matcher nästan på egen hand. Dessutom ingår Patric Hörnqvist i laget och han har varit i allra högsta grad delaktigt i framgångarna de senaste åren. Bland annat gjorde han mål i den avgörande matchen senast de vann Stanley Cup.

Bland övriga utmanare hittas lag som Washington Capitals med Ovechkin och Bäckström. Senaste åren har de samlat massvis av poäng i grundserien och nästan alltid sett ut som Stanley Cup-vinnare, men sedan har de havererat i slutspelet. Kanske har deras coach äntligen lyckats täppa till svagheterna. Ett av de roligaste lagen att hålla tummarna för är Las Vegas Golden Knights. Nykomlingen i NHL har redan under sin första säsong överträffat alla förväntningar med råge. Skulle de dessutom vinna Stanley Cup skulle det vara helt magiskt.

Alla som följt NHL under längre tid eller bor i Kanada undrar nog om ett kanadensiskt lag äntligen ska gå hela vägen. I skrivande stund ser både Winnipeg Jets och Toronto Maple Leafs väldigt farliga ut. Lagen är fulla av hungriga spelare som kommer sälja sig dyrt i slutspelet. I Toronto spelar till exempel svenska William Nylander, ett av Sveriges största framtidslöften. Både lagen har vissa chanser och i så fall lär det bli fest i hockeytokiga Kanada.